YACIMIENTOS DE LITIO
AGUA DULCE REQUERIDA

 ¿POR QUE LITIO?

El efecto de los combustibles fosiles en el calentamiento global viene marcando un desarrollo sostenido de la electromovilidad. 

 

Este cambio de paradigma ha sido posible en virtud del desarrollo tecnologico que se ha dado en los últimos años en la fabricación de baterias de ión de Litio, que permiten almacenar energía de forma eficiente y segura.

Litio en Argentina

 ¿DONDE SE ENCUENTRA EL LITIO?

La materia prima de las baterias de ión de Litio es el carbonato de Litio.

 

El 85% de las reservas mundiales de Litio se encuentran en la región que se concoce como el "Triangulo del Litio", zona geográfica andina compartida por Argentina, Chile y Bolivia.

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 ¿COMO ES UN YACIMIENTO DE LITIO?

Existen diferentes tipos de yacimientos de Litio en el mundo, en nuestra región el Litio se encuentra en Salares

 

Un Salar o Salina​ es una cuenca hidrográfica endorreica con una evaporación mayor a su escorrentía, donde llegan aguas portadoras de sales. Al evaporarse el agua, aumenta la concentración de las sales en el lugar. En ellas predominan sales tales como cloruros, sulfatos, nitratos y boratos, entre otras.

HIDROGEOLOGIA DEL SALAR, LITIO (2).JPG

Los Salares están formados por una parte líquida que corresponde a salmueras, una parte salina representada por la decantación de diferentes sales transportadas por el agua a la cuenca, y una parte sólida compuesta por arena, limo y arcilla. 

 

Si bien todos los proyectos de explotación de Litio en nuestra región comparten ésta identidad hidrogeólogica (Salinas o Salares), cada uno de ellos tiene características particulares que deben ser estudiadas en detalle (la complejidad de su cuenca hidrográfica, acarreo de sales, escorrentía, tasas de evaporación, sedimentación, concentración, etc.) para evaluar los metodos y tecnologías de extracción más eficientes.

 ¿COMO SE EXTRAE EL LITIO?

ESQUEMA EXTRACCION LITIO.JPG

Como ya mencionamos, en la región del Triangulo del Litio éste se encuentra en las salmueras de los salares (aguas subterraneas con alto grado de concentración de sales). Para extraerlo, se realizan pozos y por medio de bombas se impulsa el agua con sales concentradas a piletas de evaporación.

En estas piletas luego de varios meses se produce la concentración de la salmuera por evaporación solar. El rendimiento de esta parte del proceso depende de factores climáticos como precipitaciones, vientos, etc.

Inicialmente decanta el potasio, luego cuando la concentración optima de Litio (cloruro de Litio en esta etapa) es alcanzada, el concentrado se bombea a una planta de extracción y filtrado donde se separa el boro y/o magnesio. Luego es tratado con carbonato de sodio precipitando carbonato de Litio.

El carbonato de Litio es un polvo blanco estable muy utilizado en el mercado del Litio por que puede ser convertido en distintas sales industriales especificas, o procesado para convertirlo en metal de Litio puro.

El proceso de extracción de Litio más arriba mencionado es general para la explotación de salares y no incluye métodos de extracción directos que permiten incrementar la eficiencia del proceso. En el link metodos de extracción directos de Litio describimos cuales son estos metodos y cuando se utilizan en combinación con el metodo tradcional de evaporación y concentración.

AGUA DULCE EN LA EXPLOTACIÓN DEL LITIO

Finalizada la etapa de concentración por evaporación, la salmuera rica en Litio es bombeada a una planta de procesamiento dentro del yacimiento para continuar con su proceso de concentración y refinamiento. En esta etapa se requiere la utilización de agua dulce, recurso que en general debe ser transportado mediante acueductos desde zonas lejanas más humedas. La longitud de estos acueductos es tipicamente de varias decenas de kilometros, y las diferencias de elevación de varios cientos de metros. 

acueducto litio.jpg

Todos los sistemas de transporte de fluidos deben ser estudiados en sus regimenes de operación permanente e impermanente (golpe de ariete). Cuanto más critico sea el sistema, más cuidado se deberá tener en el dimensionado de la protección anti ariete seleccionada.

 

En el caso de las impulsiones y sistemas de tuberías a gravedad para la provisión de agua dulce a los yacimientos de producción de Litio, el estudio de los transitorios hidráulicos  es de vital importancia.